La sociedad tradicional mapuche se organizaba de acuerdo a normas (admapu) cuyo origen se remontaba a los antepasados míticos. Éstas, establecían un conjunto de obligaciones rituales y sociales para los miembros del lof,, que debían obedecerlas y transmitirlas a sus descendientes para preservar el equilibrio social y cósmico.

El admapu, se transmitía fundamentalmente a través de la palabra oral. La historia del linaje era trasmitida por los ancianos a sus hijos y nietos, y ensalzada por los weupifes, en las ceremonias públicas. En los nütram,, al calor del fogón, se narraban los hechos acaecidos años atrás, las historias contadas de oídas, las hazañas reales o ficticias de los antepasados y los encuentros con seres sobrenaturales como el witranalwe, o el anchimallén,. Esas historias contadas lentamente, a un ritmo cansino y a ratos sorpresivo, sumergían a hombres y mujeres en un universo más amplio que el del propio linaje, abriendo el mundo a la influencia de los ancestros, los dioses y los espíritus que protegían o amenazaban a los hombres.

Por su parte, los cuentos (epew) no sólo servían para entretener a los niños. A través de ellos se transmitían los mitos primordiales, como la historia de las serpientes Kaikai Vilú, y Trengtreng Vilú,, que en su lucha casi destruyeron el mundo, o la del origen del Nguillatún,. En ellos se advertía sobre los diferentes nguen,, espíritus que dominaban los elementos de la naturaleza, y de los castigos que estos podían imponer si no se les trataba de la debida manera.

En los epew,, animales como zorro (nguru) o el puma (nahuel) tenían gran importancia. A través de ellos, se enseñaban cualidades humanas relacionadas con el bien y el mal, con la astucia, la agilidad o la sabiduría.

De carácter fundamentalmente femenino, los ülkantun, consistían en poesías cantadas en distintos momentos de la vida cotidiana, ya sea en la molienda del grano, en la despedida de un pariente, o en el trance sagrado de una machi. Una variedad especial de poesía cantada eran los tayil, cantos de origen divino trasmitidos a la machi en el momento de su iniciación.

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