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Salas Edwards, Ramón (1880-1954)
Ramón Salas Edwards (1880-1954)El autor de Escurrimiento variado del agua en los canales, obra que integra la Colección de la Biblioteca Fundamentos de la Construcción, fue uno de los más destacados ingenieros que tuvo el país a principios del siglo XX. Realizó aportes científicos en ingeniería hidráulica que significaron un avance técnico en el diseño de obras de transporte y distribución de agua, elevando la disciplina al mismo nivel que tenía en esa época en Europa y Estados Unidos.
 
Nació en Santiago el 31 de julio de 1880. Hijo de Ventura Edwards y José Rafael Salas Errázuriz, quien fuera diputado por Copiapó y Valparaíso, y senador por Valdivia. Estudió en el colegio San Ignacio de los Reverendos Padres Jesuitas entre los años 1892 y 1897, y rindió el bachillerato en Matemáticas en el Instituto Nacional en 1898. Entre los años 1899 y 1903 estudió Ingeniería en la Universidad de Chile, obteniendo la licenciatura en Matemáticas en 1903 y el título de ingeniero civil en mayo de 1904. Poco después de egresar comenzó a enseñar las cátedras de Análisis Infinitesimal y Mecánica Racional en la Universidad Católica, al mismo tiempo que participó entre los años 1904 y 1906 en el diseño del sistema de agua potable y alcantarillado de Santiago junto al destacado ingeniero holandés Gerrit van M. Broekman. Este trabajo marcó el inicio de una estrecha colaboración entre estos dos ingenieros, quienes también participaron en el diseño de importantes obras hidráulicas y portuarias, como son los puertos de Valparaíso y San Antonio (1907-1908) y el proyecto del embalse El Yeso durante los años 1910 y 1912.

La decisión de viajar a estudiar a Francia en 1909 constituye un momento crucial en el desarrollo posterior de su carrera como investigador y académico. Durante ese año realizó estudios de perfeccionamiento en La Sorbonne de París, interactuando con algunos de los más renombrados científicos de su tiempo. De regreso en Chile se hizo cargo de la cátedra de Hidráulica General de la Universidad Católica, la cual dejaría en 1919 en manos de su alumno memorista y más tarde insigne ingeniero hidráulico, Francisco Javier Domínguez Solar. En 1911 desarrolló las primeras instalaciones experimentales para el estudio de hidráulica de canales en dicha universidad, las cuales procuró perfeccionar luego de su viaje en 1913 a Columbia University, Estados Unidos. A estos dos viajes se agrega la visita de perfeccionamiento en ciencias físico-matemáticas que realizó en el College de France entre los años 1921 y 1922.

Durante la segunda década del siglo XX comenzó a desarrollar una amplia labor como líder académico e intelectual tanto en el ámbito nacional como internacional. A estas tareas agregó su participación en actividades de carácter religioso, destacando, por ejemplo, su compromiso con la construcción del templo parroquial de Cartagena. En 1909 formó parte de una misión técnica del gobierno de Chile enviada a Europa. En 1915 fue el representante de las universidades chilenas en el Segundo Congreso Científico Panamericano efectuado en Washington D.C., donde presentó su artículo fundacional y el más relevante para los desarrollos posteriores de la hidráulica, “Discusión sintética del trazado del eje hidráulico”, replicado en 1922 en el Congreso de Padua. Entre los años 1918 y 1921 se desempeñó como decano de la Facultad de Ciencias de la Universidad Católica, mientras que entre 1916 y 1928 fue director de la sección Físico-Matemática del Instituto de Ingenieros de Chile. En 1927 asume como consejero de la Universidad de Chile, donde comenzó a impartir la cátedra de Mecánica Racional a partir de 1924.

Su eximio desempeño en variadas disciplinas científicas le permitieron formar parte de un sinnúmero de sociedades y asociaciones científicas, así como también agrupaciones de carácter social respetadas e influyentes de la época. Destacan dentro de éstas el Instituto de Ingenieros de Chile, la Société Scientifique de Bruxelles, la Real Academia de Ciencias de Madrid, la Sociedad Matemática Hispano- Americana, la American Mathematical Society, la Sociedad Geográfica de Lima, la Econometric Society, el Club de La Unión y Club Hípico de Santiago. Algunas de las distinciones recibidas en su exitosa trayectoria son el doctorado Honoris Causa otorgado por la Universidad de Padua (1922), el premio Martínez de la Universidadde Chile (1926), la medalla de oro de la Universidad Católica (1928), el nombramiento como académico correspondiente extranjero de la Real Academia de Ciencias Exactas, Físicas y Naturales (1928), la medalla de oro y el diploma de honor del Instituto de Ingenieros de Chile (1941). El año 1961 el Instituto de Ingenieros de  Chile instituyó el premio “Ramón Salas Edwards”, para reconocer los aportes realizados por los investigadores más innovadores.

Es autor de obras escritas en temas tan variados como las distintas disciplinas que abordó a lo largo de su vida. Sus textos más importantes son Introducción al análisis infinitesimal e Hidráulica general, que más tarde dio origen al libro Escurrimiento variado del agua en los canales. Adicionalmente preparó artículos para distintas revistas y congresos, destacando sus publicaciones en los Anales de la Société Scientifique de Bruxelles, los Anales del Instituto de Ingenieros de Chile, la Revista Universitaria de la Universidad Católica, los Anales de la Universidad de Chile, la Revista de la Real Academia de Ciencias Exactas Físicas y Naturalesde España y Documentation Catholique.

Su obra fue fundamental en el campo de la ingeniería hidráulica, marcando la dirección de la investigación durante las seis décadas siguientes.

Falleció en 1954. Le sobrevivieron su esposa Teresa Valdés Echeverría y sus cinco hijos: Alfonso, Teresa, Fernando, Ramón y Matilde.
 
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